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Orígenes humildes de Juan José Nieto Gil. Primer presidente negro de Colombia

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Nacido en 1804 En Baranoa, Juan José Nieto es visto como el personaje más destacado de la región del Caribe colombiano de la primera mitad del siglo XIX[1]. Fama que sigue siendo vigente después  de su muerte en  Cartagena, el 24 de julio de 1866. En este trabajo, tenemos la pretensión de dejar notar al mundo entero que en Colombia hubo un presidente de piel negra que ha ocupado el cargo más alto de la política (la presidencia) a pesar de sus orígenes humildes. Todo eso, para enseñar a la gente que en la vida no se necesita fortunas para poder superarse y convertirse en un verdadero defensor de las normas democráticas.

Lo estupendo en este trabajo reside en el hecho de que va a presentar a Juan José Nieto como un autodidacta, es decir como alguien que siguió una formación conformándose a su visión es decir una formación diferente de la heredada del colonialismo español[2]. Lo que lo caracteriza como un político moderno (por formarse el mismo). Con esta parte también se describe la situación política, social y económica de Colombia del  siglo XIX como lo hemos anotado anteriormente.


Tenemos la pretensión de dejar notar que en Colombia hubo un presidente de piel negra que ha ocupado el cargo más alto de la política (la presidencia) a pesar de sus orígenes humildes.

Según nos dice Orlando Fals Borda en su Historia doble de la Costa. El presidente Nieto, J.J Nieto Gil tiene orígenes humildes por ser el fruto de la boda entre Tomás Nicolás Nieto y Doña Benedicta Gil. En lo que atañe a sus orígenes, BORDA ( 2002) nos señala que Doña benedicta Gil era una negra descendiente de esclavos negros de África mientras que Tomas Nicolás Nieto era un español, de tal modo que a sus hijos se les consideran como gentes inferiores. Se considera a Juan José Nieto como un pobre y discriminado como vamos a ver a continuación de nuestra argumentaría porque ningún de sus padres proviene de una familia rica, aunque libres ya que “en ninguna de las dos figuran poderosos señoriales ni funcionales virreinales” (BORDA, 2002:7).  Bien se ve que, a pesar de que Tomás Nicolás sea de orígenes españoles, de su unión con Doña Benedicta se forma no más que un círculo vicioso de la pobreza de tal modo que la agricultura y el comercio se convierte y permanece su actividad de vivencia. En aquel momento los que tenían como actividad económica, la agricultura eran los que se encontraban en la escalera baja de la sociedad.

Los padres de J.J Nieto eran hombres animados por un espíritu de negocios. Es en esta perspectiva que al describir sus actividades el sociólogo Orlando Fals Borda al hablar de Tomas Nicolás señala que:

Además de curandero, partero y albañil, don Tomás Nicolás fabricaba mechas de algodón en grandes bolas que salía a vender en muía en los pueblos cercanos de Tubará, Saco y la Chorrera, donde sus habitantes empleaban las mechas para fabricar a su vez velas de sebo y colocarlas en veleros de latón. (2002, pág. 7).

Ambos padres, mientras que Nicolás era reconocido como el general Mecha[3], Doña Benedicta en cambio era experta en la elaboración de sombreros trenzados.

Recordamos que Doña Benedicta y su marido vivían en Baranoa en el partido de Tierradentro (situado en la provincia de Cartagena) que fue encomendado el 11 de octubre de 1543 por Pedro de Heredia (Campaña, 2016:18). Y este sitio de vivencia ha alejado “el general mecha” y su mujer de la esclavitud y la servidumbre. Eran pobres libres. Para mejor entender lo de su situación de pobres libres, Alfonso Meisel y María Aguilera citados por Campaña( 2016) nos explican que:

En el censo de 1777 se indica que del total de los 118.378 habitantes que tenía la provincia, más de la mitad fueron clasificados en la categoría de libres de todos los colores, se incluyó a los zambos, mulatos, mestizos, blancos y también negros libres o fugados, quienes representaban el 63.8%.”(pág.20)

Con esta cita y focalizándonos en las informaciones demográficas de la provincia de Tunja que nos dejan ver DÍAZ & ROCA,(2009)  según la cual esta ultima es la primera provincia más poblada de la Nueva Granada con 259.612 habitantes, podemos decir que la provincia de Cartagena  ocupa el rango segundo. Y este sitio ocupado es gracias a la fuerte concentración de pobres esclavos. A partir de las informaciones que tenemos en la cita, se puede notar que el nombre de los pobres libres se levaba a 75.490 de habitantes, ( ), lo que hace de estos pobres libres la población más grande de la provincia.

Así pues,  este porcentaje de negros libres era debido a la realización del censo General de Población en virtud de una Real Orden [4]del 30 de abril del mismo año. Comunicada por el Gobernador y Comandante provincia de la provincia de Cartagena. En cuanto a lo de los esclavos, es importante notar que en 1777,  el nombre de los esclavos era bastante bajo, solamente 9.622, sea 8,1% como se ve en la siguiente tabla.

Tabla 1: Población de la provincia de Cartagena en 1777

Total Porcentaje
Eclesiásticos 424 0,4
Blancos 13.426 11,3
Indígenas 19.416 16,3
Libres 75.490 63,8
Esclavos 9.622 8,1
Total 118.378 100

Datos obtenidos a partir del gráfico 1 (Elaboración propia)

Muchos de estos pobres libres eran artesanos y comerciantes. Entre sí; Tomás Nicolás Nieto y Doña Benedicta Gil.  Así pues para comercializar sus artículos, Tomas Nicolás y su mujer tenían que atravesar kilómetros  tomando el camino de Cibarco hacia pueblos cercanos. Estos viajes eran casi frecuentes gracias a la aumentación de su producción, de tal modo que en uno de éstos nació “al pie de un árbol frondoso de matarratón, el 24 de junio de 1804” (BORDA, 2002:8) el J.J Nieto Gil. Estas palabras de Borda que nos reseñan sobre la circunstancia del nacimiento de J.J Nieto Gil son de gran importancia, ya que constituyen un conjunto de concepciones psicológicas adquiridas por el niño y que lo van a ayudar orientar la trayectoria de su vida futura[5]. En efecto, Nieto Gil nace en la selva bajo la presencia de sus dos padres, esto significa que desde aquel momento el niño entra en contacto con la situación real del mundo que lo esperaba. Se sabe de su padre que era albañil, comerciante y curandero características que hacía de él una persona indudablemente osada, creativa y aventurera, de su madre que era  tejedora de sombreros, madre responsable y cuidadosa de sus hijos.  Ambos en la lucha por la subsistencia se convierten a ratos en navegantes que desafían todos los riesgos que corría una mujer embarazada en esos tiempos, con la seguridad de resolver cualquier problema, incluso los que trae el parto.

La llegada de J.J Nieto Gil en el mundo coincide con el arranque de las primeras manifestaciones de las luchas independentistas. Las reclamaciones históricas que empiezan en 1804 en América Latina en General y en Cartagena en particular “reflejan un periodo crítico en el nacimiento de la formación social nacional que suplantará la colonial: el de los primeros conflictos civiles internos”. Estas reclamaciones encuentran sus orígenes en la declaración de los derechos del hombre en Francia[6].En el periodo que va de 1804 año de nacimiento de Juan José Nieto a 1809:

El principal problema político que tuvieron que afrontar las distintas élites criollas de la Nueva Granada fue determinar bajo qué términos las provincias se gobernarían en un Estado republicano, es decir, definir cómo suplantar todo la plataforma política-jurídica sobre la cual se estructuró el orden colonial y cómo se lograría consolidar e instaurar las nuevas   instituciones políticas en las provincias del antiguo virreinato de la Nueva Granada (Campaña, 2016:22).

El sistema colonial de España en el virreinato de la Nueva Granada se sostenía mediante una organización  territorial que hacía de Cartagena de Indias, Santa Fe de Bogotá y Popayán ejes de concentración política, económica y social. De estos tres centros urbanos “Cartagena ejercía un control político nominal sobre todo el territorio,” (CASTILLO, y otros, 2014:16). Una de las consecuencias de este dominio territorial es el aumento de la población. Cartagena se impone en la época del nacimiento de Nieto Gil como la Ciudad más poblada del virreinato de la Nueva Granada (Meisel & Aguilera). Este aumento de la población ha causado que muchos hombres de territorios cercanos se desplazaran hacia este centro urbano. Entre estas personas podemos citar a Doña Benedicta y a su marido Tomas Nicolás, padres de Juan José Nieto que trasladaron con todos sus hijos de Baranoa a Cartagena, centro urbano lugar en el cual se va a desarrollar la infancia de José Juan Gil Nieto.

Recordamos que J.J Gil Nieto Gil nace en 1804 en Baranoa y años más tarde toda su familia y el mismo también viajaron hacia Cartagena. Lugar urbano donde él tenía que crecer. A partir de eso dos aspectos nos ayudan describir su niñez en Cartagena: Un de carácter político y otro de carácter biológico. En lo que atañe al primer aspecto –político- Orlando Fals Borda (2002) nos señala que el periodo que va desde 1804 hasta 1840 es un periodo en el cual los procesos históricos:

Reflejan un período crítico en el nacimiento de la formación social nacional que suplantará la colonial: el de los primeros conflictos civiles internos. Esta violencia encubre, al mismo tiempo, algunos experimentos democráticos e intentos de articulación con el mercado europeo encabezado por Inglaterra y Francia. ( 6)

En lo del aspecto biológico, se conoce al niño Juan José Nieto Gil como un ser humano:

Fornido, de piel cetrina clara (o trigueña oscura), ojos zarcos verdosos, nariz recta y amplia, labios finos, cejas arqueadas y cabello negro medio rizado. No pueden explicarse estas características tan dispares (si se juzga de manera biológica) sino en un individuo mestizo o de la raza “cósmica” triétnica, compuesta de mezclas variables de blanco, indio y negro, que ha llegado a caracterizar a los costeños colombianos. (BORDA, 2002:6).

A partir de estos dos aspectos fundamentales en la descripción de la niñez de Nieto Gil, bien se puede notar que este último tenía tela para cortar telones. Sus orígenes humildes y la situación política de su entorno lo van a orientar en sus redes sociales. Por ello, lo primero para  sus padres sería enviar a sus hijos a la escuela para que fuesen educados como los niños de la ciudad. Pero esta voluntad era imposible por sus orígenes humildes tal vez, pero esta explicación que  Borda (2002) menciona luce de muchas insuficiencias. Aunque pobres, la parental del niño era comerciante, es decir podía hacer lo esencial para asegurar una buena formación escolar por sus niños. No era un problema de dinero, de medios, de voluntad tampoco. El verdadero problema que nos permite explicar esta situación conformándonos a Renán Silva (2002) es que:

En la Nueva Granada, aún a finales del siglo XVIII, la educación siguió siendo un asunto exclusivo para los nobles y blancos, y, si bien hacia 1780 se multiplicó el número postulantes que quería acceder a la educación, estos se veían rechazados por sus condiciones sociales, pues el modelo tradicional de selección escolar se mantuvo vigente por lo menos hasta la legislación escolar republicana de 1820, que declaró formalmente libres e iguales a todos los individuos ante la educación ( 42)

Así, en lo de la falta de educación académica se puede notar la causa principal era en relación con el sitio que tenían sus padres en la jerarquía social. Por ser negro y costeño, el niño Juan José tenía que vivir la discriminación manifestándose con la segregación racial que le alejaron de la educación académica tradicional. Para sobrepasar esta imposibilidad, el niño tenía que desarrollar una autoformación, lo que sería una ventaja para él, en la medida que el mismo tenía que orientar su formación alejándose de la educación tradicional colonial que hemos anotado anteriormente.

En el ámbito económico, al asedar en la búsqueda del territorio que hoy es Colombia, El General Pablo Morillo altera gravemente las condiciones de vida en Cartagena de tal modo que “el abastecimiento de la región se dio a través del puerto natural de Sabanilla; este puerto recibía un ingreso considerable por concepto de impuestos de aduana, y este hecho debilitaba aún más la precaria economía de Cartagena” (Campaña, 2016:26).

Así, con esta situación, Cartagena entró en una verdadera crisis económica cuyas consecuencias eran negativas: la fuga de capitales, la pérdida de vidas humanas, la emigración forzada el aprieto fiscal que afrontó por la falta de recursos, como el situado y las aduanas, que al inicio de la vida republicana dificultaron su recuperación prácticamente durante casi todo el siglo XIX. Esta decadencia económica que caracteriza el ámbito económico de la época independentista de Cartagena  duró mucho tiempo.

En lo de la situación política desde 1811, como lo hemos mencionado anteriormente, se nota una oposición entre conservadores y patriotas causada por la Junta Suprema. En efecto, después de la firma de  independencia de Cartagena el 11 de noviembre de 1811 por Juan de Dios Amador, gobernador de dicha provincia, se iniciaron nuevas fases de reconquista de las tierras americanas por los españoles. Es en este sentido que “en abril de 1815 se presentó la tropa española como una tromba al mando del general Pablo Morillo, quien ocupó a Barranquilla y Soledad y procedió a controlar el río Magdalena” (BORDA, 2002: 9).

Tal que se nota con esta afirmación de Borda, el derrumbamiento del monopolio español en Colombia no era algo miel. Los españoles no estaban de acuerdo con ese desmembramiento político, no querían aceptar la pérdida de este dominio, de tal modo que en julio de 1815, tres meses después de la llegada de Pablo Morillo se ve a otra, la encabezada por Francisco Tomas Morales. La llegada de las tropas encabezadas por Francisco Morales (también llamado Terror de los malvados americanos) causó muchas consecuencias entre sí la muerte de muchos hombres (BORDA, 2002:9). Las manifestaciones de la llegada de Francisco Morales con órdenes de seguir a Cartagena para abatirla por tierra, quedando Malambo, donde hubo un fuerte combate Baranóa y Sabana larga en la ruta   que acabamos de mencionar es muy significativo en lo que atañe a la persona de Juan José Gil Nieto.

En aquel momento el niño José Nieto era presente, ha sido testigo presencial. Con once años de edad solamente, se  puede notar cuanto más fue en un grave traumatismo para él. Borda (2002) nos informa que durante éstos acontecimientos, el niño J.J Nieto Gil se encontraba en la casa del cura Antonio  y que fue la primera vez que el niño vio a este hombre tan nervioso ( 9). Tan  nervioso el cura Antonio entregó a Juan José  para que lo escondiera en la Choza de Cibarco libros y folletos envueltos en cáñamo, acto que consideramos constituyente de su actitud filosófica política libertaria posterior, dentro de los cuales aparecía el famoso “Catecismo” escrito por Juan Fernández de Sotomayor y Picón, el cura rebelde de Mompox, Masón G 18, miembro de la Logía Las Tres Virtudes Teologales, de Cartagena, en 1809 y afiliado a la Logia Beneficencia de Cartagena en 1822, posterior Obispo de esta ciudad, quien siendo Comisario del Santo Oficio de la Inquisición en Mompox se vinculó a la causa de la Independencia en 1811, quien tuvo que esconderse en las montañas de Boyacá donde había sido elegido Presidente del Congreso de la Confederación de las Provincias Unidas de la Nueva Granada.

La trayectoria política que va a tomar el niño va de este acta, porque entre los documentos que va a esconder bajo el mando del cura Antonio, uno le “serviría para fundamentar su futuro credo político, y tendría tiempo más que suficiente para aprendérselo de memoria hasta cuando se fueran los españoles” (BORDA, 2002:11).Como se sabe, J.J Nieto Gil no se fue a la  escuela, es a partir del libro que acabamos de citar que empieza con su autoformación. Publicado en la imprenta gubernamental de Cartagena en1814, el Catecismo hacía una fuerte justificación de la revuelta patriota e incitaba a los párrocos.

Así la inestabilidad de la situación económica, social y política en la que se desarrolla la niñez de Nieto Gil va a impactar en su futura vida, invitándole a la búsqueda de soluciones adecuadas para esperar un cambio positivo. Esta niñez difícil como vamos a ver a continuación lo ha servido como fundo para poder construir una mejor vida para todos los miembros de su entorno obrando por la causa pública gracias a su inclinación al federalismo. Eso no era algo fácil porque como se sabe desde el inicio de este trabajo Juan José Nieto Gil era un niño proveniente de orígenes humildes, lo que nos deja ver que no tenía un buen asiento en la jerarquía social.

[1]Se le considera como el personaje más destacado porque ha llegado a posicionarse como intelectual, líder político como vamos a desarrollar a lo largo de este trabajo y todo eso pese a  sus orígenes humildes.

[2] La educación Colonial era estrechamente ligada a la situación social, racial y económica, lo que hace de ella un instrumento al servicio de los dominantes. Dicha educación sirve como un un mecanismo de sumisión, orden, conformación a los reglamentos que demandaban los fueros y privilegios de España, por un lado, y de grupos oligárquicos, por otro lado.  Asimismo la educación que se desarrolló en la sociedad colonial tuvo como características la de ser memorística y dogmatica, muy similar a la desarrollada en Europa medieval. No existía la libertad de pensamiento, solo se podían leer libros que eran aprobados por las autoridades coloniales. Los profesores eran generalmente religiosos que cumplían todos estos dispositivos. Así pues con este tipo de educación Pensar por sí mismo era imposible.

[3] Se apodaron a Tomas Nicolás Nieto el General Mecha porque fue un famoso fabricante de mechas como se  lee en los escritos de Orlando Fals Borda.

[4] Esta idea política encuentra sus arranques en el año 1768 cuando en España se realizo el Censo del Conde Aranda, cuya meta era la de contabilizar a los habitantes de las colonias de América. Se trató de una política unitaria que buscaba tres propósitos: el más elemental era satisfacer la necesidad del pensamiento ilustrado por conocer y en la medida de lo posible cuantificar las realidades natural y social. El otro objetivo era superar el des-conocimiento que tenían las autoridades metropolitanas sobre las colonias y que la imagen de conjunto de toda la población del imperio español sirviera para que la corona y sus funcionarios tuvieran las herramientas necesarias para el buen gobierno y la defensa del imperio. De igual forma esos saberes también eran imprescindibles para impulsar la iniciativa privada, para intentar desvertebrar viejos privilegios, y para ampliar la esfera de influencia del Estado

[5] Nieto Gil nació en condiciones desagradables.

[6]La declaración de los derechos del hombre es una consecuencia de la Revolución Francesa de 1789, que constituye una de las principales causas de las luchas independentistas en las colonias españolas de América.

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